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Un "Lumberjack trail" en mémoire des sapeurs-forestiers alliés présents en Aquitaine

Officiers et soldats de la 48e Compagnie du Corps Forestier Canadien
© Collection David Devigne
Image locale (image propre et limitée à l'article, invisible en médiathèque)

Du 24 au 26 octobre 2017, le collectif de chercheurs "Corps forestiers alliés en Aquitaine" organise une nouvelle série de cérémonies en mémoire des sapeurs-forestiers nord-américains ayant exploité les forêts des landes de Gascogne, pendant la Première Guerre mondiale.

Au cours de la Grande Guerre, le bois ouvragé sous toutes ses formes (planches, piquets, rondins, etc.) était une denrée stratégique pour les armées, que ce soient les troupes au front ou celles assurant la logistique. Il était utilisé en particulier pour le soutènement des tranchées, la construction de baraquements, d'hôpitaux, d'entrepôts, l'aménagement de ports, la création de voies ferrées, de ponts, etc. mais aussi pour le chauffage, la confection de couchages et, malheureusement, pour la fabrication de cercueils.

La France ne pouvant pas satissoldats_de_la_48e_compagnie_du_corps_forestier_canadien_collection_david_devigne.jpgfaire les besoins de toutes les armées alliées présentes sur son territoire, ces dernières se dotèrent donc d'unités de sapeurs spécialisées dans l'exploitation de la forêt et le sciage du bois.

Ainsi, le Canada, à la demande du gouvernement britannique, constitua le Corps Forestier Canadien. Ce sont plus de 12 000 hommes et officiers de ce corps qui servirent sur le sol français, parmi lesquels 4000 environ œuvrèrent, de 1917 à 1919, sur les communes des Landes et de Gironde.

De leur côté, les États-Unis d'Amérique mirent en place une organisation équivalente dès leur entrée en guerre, le 6 avril 1917. Ils formèrent le 10th Engineers, englobé plus tard au sein du 20th Engineers, fort de plus de 18 000 hommes et officiers au moment de l'Armistice. On estime qu'environ 5000 hommes et officiers furent présents dans la forêt landaise.

Il y eut aussi de nombreuses autres implantations de troupes américaines en Gironde, notamment à Bordeaux (état-major), Bassens (installations portuaires) et à Talence (hôpital). Après la guerre, un monument commémoratif fut érigé au Verdon-sur-Mer (Gironde) en hommage aux alliés américains.

Ces troupes spécialisées dans l'exploitation du bois opérèrent avec leurs propres équipements, matériels et outillages. Ces moyens modernes représentaient une avance technologique nette sur les moyens employés alors en Europe, en Aquitaine tout du moins. Ils disposaient, en effet, de nombreux chevaux ou mules pour le débardage, de treuils et chèvres pour la manipulation des grumes (tandis que les forestiers français chargeaient les billes de pin à la seule force de leurs bras !), de tracteurs, de camions robustes, de voies ferrées et locomotives pour le transport vers les lieux de sciage ou d'expédition et enfin de scieries des plus performantes.

Certes moins exposés que lesCamp-americain-Captieux-Mairie-de-Captieux.jpg soldats des unités combattantes, un certain nombre des forestiers canadiens et américains perdirent toutefois la vie sur le sol français, dans les Landes et en Gironde en particulier, à la suite d'accidents de travail ou de circulation ou encore du fait de la pandémie grippale qui sévit en 1918-1919. Les corps des militaires américains morts sur le sol aquitain furent rapatriés aux États-Unis alors que les Canadiens reposent toujours dans les cimetières d’Aquitaine.

Un collectif de chercheurs, le « Corps forestiers alliés en Aquitaine », a souhaité raviver l'histoire de ces soldats nord-américains en passe d'être oubliée de notre mémoire collective.
En liaison étroite avec les municipalités concernées, ils organisent la mise en place d'un « chemin de mémoire des bûcherons » (ou « lumberjack trail »). Des cérémonies se tiendront dans plusieurs communes des Landes et de Gironde, au cours desquelles des plaques informatives seront dévoilées à proximité des lieux de travail et de séjour des forestiers nord-américains. Des détachements militaires spécialement venus des États-Unis, du Canada et de Grande-Bretagne, accompagnés de représentants des autorités militaires et consulaires de ces trois nations, rendront les honneurs à ces soldats bûcherons.

 

Le détail des cérémonies d'octobre 2017

24 octobre 2017 à Pontenx-les-Forges
10h30 Monument aux morts ; Hommage aux Morts
11h00 Maison Rundhal ; Cérémonie, inauguration de la plaque américaine
12h00 Verre de l'amitié
14h00 Salle des fêtes ; Conférence "Du Pin pour les Tranchées" par MM. Devigne et Laussu – présentation commentée de la maquette de la scierie de Bourricos réalisée par M. Gabard
15h00 Site de Bourricos I Lecture commentée d'extraits du journal de Franck Thomas, sapeur américain du district de Pontenx, en présence de sa famille

25 octobre 2017 à Dax
10h00 Cimetière ; Hommage aux Morts
11h00 Square Max Moras/Monument aux Morts ; Cérémonie-inauguration des plaques introductives du Chemin de Mémoire pour les Landes
11h00 Lycée de Borda ; Cérémonie-inauguration de la plaque canadienne

26 octobre 2017 à Mées
10h00 Monument aux morts ; Hommage aux Morts
11h00 Rond-point des Américains ; Cérémonie-inauguration de la plaque américaine – visite de l'exposition dédiée aux unités américaines de Mées
11h30 Salle de réunions ; Verre de l'amitié – Présentation et visite de l'exposition dédiée aux unités américaines de Mées – remise des cadeaux

14h30 Site d'Ardy ; Procession en forêt sur le site du camp et de la scierie américaine – lectures d'extraits du journal de Carl B. Erwin, sapeur américain du district de Dax