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Le centenaire de l’Escadrille La Fayette

L'emblème de l'Escadrille La Fayette au Mémorial de Marnes-la-Coquette
© D.R.
Image locale (image propre et limitée à l'article, invisible en médiathèque)

À partir de 1916, l’aviation joue un rôle de plus en plus important dans le conflit. En avril 1916, une escadrille de volontaires américains se constitue sous le commandement militaire français.

La création de l’Escadrille La Fayette

Créée le 20 avril 1916 et basée à Luxeuil-les-Bains, l’unité aéronautique  N 124 ou Escadrille La Fayette est composée de volontaires américains qui ont décidé de servir l’armée française, recrutés dans la Légion étrangère ou parmi les ambulanciers bénévoles. Placée sous le commandement du capitaine Georges Thénault, l’escadrille perdure sous sa forme originale jusqu’en février 1918. Elle compte jusqu’à 43 pilotes, 38 américains et 5 officiers français. Son emblème est la tête de Sioux, inspirée de l'insigne personnel du pilote Willis.

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Baptême du feu à Verdun

En 1916, l’escadrille est envoyée à Bar-le-Duc pour participer à la bataille de Verdun où elle remporte 13 victoires homologuées sur 146 combats. La pression sur Verdun s’allégeant, l’escadrille stationne ensuite à Luxeuil puis est envoyée dans le secteur de la Somme. En 1917, lors de l’entrée en guerre des Etats-Unis, la plupart des pilotes de l’escadrille rejoignent les forces aériennes américaines.

Le La Fayette Flying corps

Plus de 250 Américains se sont engagés dans le conflit avant l’entrée en guerre des Etats-Unis, constituant le La Fayette Flying corps. L’escadrille cesse d’exister en février 1918 mais les emblèmes et la tradition du « La Fayette » sont repris à partir des années 1920 par une unité française.

La cérémonie pour le centenaire de l’Escadrille La Fayette

Le 20 avril 2016 a eu lieu la commémoration du centenaire de l’Escadrille La Fayette, au mémorial de Marnes-la-Coquette, dans le parc de Saint-Cloud.

Le mémorial de Marnes-la-Coquette est dédié à la mémoire et au sacrifice des aviateurs américains de l’escadrille La Fayette. Il est inauguré en 1928 le jour de la fête d’indépendance américaine en présence du Maréchal Foch. La décoration retrace le sacrifice des aviateurs et l’amitié franco-américaine. On y retrouve les effigies de La Fayette et de Washington se faisant face et, au sol, une mosaïque de la tête de Sioux, insigne de l’escadrille.

66 aviateurs américains et leurs deux commandants français Thénaud et Brocard sont inhumés dans la crypte du mémorial.

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